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I want to translate the following sentence:

Spanish is one of the most spoken languages in the world.

After writing it, I realized it was a bit unnatural (I'd rather say it in terms of speakers), but I also realized that it posed me with an interesting question. How do I conjugate spoken in this sentence?

The first tense that comes to mind for spoken is the indicative imperfect, where the pronoun would be them. The reason is that the indicative imperfect is used for habitual action; however, it is habitual action only in the past (according to this explanation on Spanishdict).

In the example sentence, the verb is an habitual action both in the past, present and likely, in the future (if that matters). So, what would the right translation be? My best attempt, using the indicative imperfect tense, is this:

Español es una de las más hablaban idiomas del mundo.

Feel free to correct anything said here, so long as any answer provides the answer to how one conjugates habitual actions from the past to present. I found this article on the matter, but the tense it spoke of seemed inapplicable, since it conjugated the habitual action by way of an auxiliary verb with a function like that of normally.

2 Answers 2

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You are making a mistake, in the example sentence, spoken is not a verbal tense associated with a personal pronoun, but a participle. The correct translation would be to replace it with the participle in Spanish:

El Español es uno de los idiomas más hablados del mundo

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Creo que estás confundiendo algunos conceptos sobre los verbos. Vamos a poner en claro algunas cosas:

In the example sentence, the verb is an habitual action both in the past, present and likely, in the future (if that matters)

Esto no es cierto, el verbo de la oración es ‘is’, y está refiriendo únicamente al presente. En ningún momento se da a entender que trate sobre el pasado ni tampoco sobre el futuro.

Por otro lado, spoken está jugando el rol de adejtivo y es por eso hay que usar el participio. Esto funciona igual que en el inglés. La traducción correcta de dicha palabra es hablado(s). Por lo tanto:

...where the pronoun would be them

Tampoco es cierto. Otra vez, spoken es un adjetivo. No es un verbo en este caso, por lo tanto el pronombre asociado no es ‘ellos’ [them]. En todo caso, a lo que está asociado es al sustantivo ‘idiomas’ [languages].

El artículo en ‘español’ no se puede omitir. Por lo que quedaría:

El español es uno de los idiomas más hablados del mundo.

Que solamente hace referencia al tiempo presente y no indica nada sobre el pasado.

Pero, si entendí bien tu pregunta, estás buscando la forma de expresar algo que ocurrió en el pasado y que también sigue sucediendo en el presente. En otras palabras, un equivalente al present perfect es en lo que consistiría la respuesta que debería darte. Por desgracia, no existe algo equivalente en castellano. Algunos van a decirte que el pretérito compuesto es una buena traducción, pero este tiempo sólo refiere gramaticalmente al pasado. Es decir, una posibilidad sería quizá:

El español ha sido uno de los idiomas más hablados del mundo.

Si se cuenta con el contexto suficiente esta traducción podría funcionar y el verbo sería interpretado como uno que refiere al pasado y presente. Es lo que sucede en este caso debido al contenido de la oración. Pero no es lo que suele pasar, y lo más probable que ocurra con otras frases es que sean entendidas como acontecimientos sólo del pasado.

Por lo tanto, frente a este potencial inconveineite te ofrezco dos estrategias posibles:

  • Usar dos verbos, uno en pasado y otro en presente. Es la traducción más directa y explícita posible para lo que estás buscando:

El español fue, y es, [has been] uno de los idiomas más hablados del mundo.

El español fue, y sigue siendo, [has been] uno de los idiomas más hablados del mundo.

  • Agregar adverbios de tiempo apropiados. En este caso la oración sigue siendo gramaticalmente del pasado pero los adverbios y el contexto hacen que se entienda que sigue ocurriendo en el presente:

Siempre y hasta el día de hoy, el español ha sido uno de los idiomas más hablados del mundo.

Desde su auge, el español siempre ha sido uno de los idiomas más hablados del mundo.

Esta segunda estrategia es más rebuscada que la primera, pero en mi opinión queda mucho mejor y suena más natural.

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    Extremadamente buena respuesta, ojalá pudiera darle más que un +1
    – Bardo
    Aug 10, 2023 at 8:57

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