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Leo en el DLE que la palabra vegetariano proviene directamente del inglés vegetarian, palabra inventada a partir de vegetable. No encuentro en el DLE que la palabra pudiera ser una composición en español de vegetal (o verdura, en realidad) y algún sufijo, dado que -ariano no existe como tal en nuestro idioma.

Lo curioso es que veo que a partir de esta palabra y otras como frutariano, se ha sacado la sílaba ta como factor común y están apareciendo nombres para los que practican las variantes relajadas del vegetarianismo, tales como pescetariano y pollotariano (que admiten pequeñas cantidades de carne de pescado o de pollo, respectivamente). Puede que algún día la RAE admita -tariano como elemento compositivo, quién sabe.

Así que se ocurre un nuevo juego etimológico y os propongo: ¿cuál habría sido la palabra usada en español para vegetarianismo si esta se hubiera creado directamente en español? Se me ocurren cosas como vegetalario o verdulario usando -ario como en boticario (aunque significa "profesión" y no "persona") o tal vez verdulero, con -ero como en ingeniero, pero nuevamente significa "profesión" (de hecho un verdulero es el que vende verduras). ¡Participen y expliquen sus propuestas!

Bonus: ¿Se usaba alguna palabra en español para este concepto antes de la llegada de vegetariano? ¿O eso de comer solo verdura era algo inconcebible para los hablantes del español?

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Un sufijo útil en este caso podría ser "‒́voro".

‒́voro

Elemento compositivo que significa "que come, que se alimenta de".

Una primera palabra cuyo significado concuerda parcialmente con el término buscado sería herbívoro:

herbívoro, ra

Del lat. herba 'hierba' y ‒́voro.

1. adj. Dicho de un animal: Que se alimenta de vegetales, y más especialmente de hierbas

Pero ya que este término hace énfasis en las hierbas, mi propuesta es usar una palabra en latín para vegetal + el sufijo ‒́voro.

Una de las opciones que me da el traductor de google para la palabra vegetal en latín es vegetabili.

Mi propuesta es entonces:

Vegetabilívoro: Que se alimenta de vegetales.

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Creo que no es necesario inventar un nuevo término cuando en español hay al menos dos palabras para designar a quien solo come vegetales.

La primera palabra es herbívoro.

En zoología ya se distinguen tres grupos de animales dependiendo de su dieta: herbívoros, carnívoros y omnívoros.

Un herbívoro es un animal que se alimenta exclusivamente de plantas y no de carne (ref), que es exactamente lo que hoy llamamos un vegetariano.

Clasificación según alimentación

Los humanos pertenecemos al último grupo, por comer de todo, pero si dejamos de comer carne nos devolvemos al primero, al cual pertenecen por ejemplo los gorilas.

La segunda opción es el término fitófago aunque suena un poco técnico. Sus componentes léxicos son: phyton (vegetal) y phagein (comer), más el sufijo -o (agente, el que hace la acción) (ref).

En la RAE está definida así:

Defito-y‒́fago.
1. adj. Que se alimenta de materias vegetales. U. t. c. s.

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  • 1
    Tienes razón, sin embargo en inglés también existe herbivorous y aun así inventaron un término para aplicar a personas y no a animales. A fin de cuentas, una persona vegetariana lo es por voluntad propia, y no por ello deja de ser omnívora. Su cuerpo sigue teniendo la capacidad de comer de todo aunque no la ejerza. Los animales herbívoros lo son porque no tienen otro remedio. – Charlie Mar 20 '18 at 14:46
  • 1
    Pero los humanos vegetarianos siguen siendo animales omnivoros. Me parece que herbívoro se refiere a una característica de la especie (tipo de sistema digestivo, necesidades metabólicas, nicho ecológico, etc.), mientras que vegetariano se refiere a un hábito del individuo. – Rodrigo Mar 20 '18 at 15:03
  • @Charlie tu comentario no va en contra de lo que digo. Si por voluntad propia te quieres devolver del 3er grupo al primero, por voluntad propia te conviertes de omnívoro en herbívoro o fitófago. :-) Lo que digo es que no hay que inventar lo que ya existe. – DGaleano Mar 20 '18 at 15:04
  • 2
    @Rodrigo tu comentario hace que se me ocurra que también se pueden usar palabras relacionadas con "-filo" como fitófilo. – DGaleano Mar 20 '18 at 15:13
  • ¿fitofagófilo...? ¿fitofagético? – Rodrigo Mar 20 '18 at 15:21
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La entrada más antigua en el DLE de vegetariano es en la edición de 1914 e indica un origen francés (aunque la edición actual indica un origen inglés):

Vegetariano, na. (Del fr. vegetariene.) adj. Dícese de la persona que se alimenta exclusivamente de vegetales o de sustancias de origen vegetal ...

Por otro lado, en diccionarios anteriores encontramos términos más antiguos relacionados:

  • Zerolo (1895):

    Vegetalismo. m. Alimento exclusivo de vegetales.
    Vegetalista. adj. y s. FITÓFAGO

  • Dominguez (1853):

    Fitífago, ga. adj. Zool. Que se alimenta de vejetales. [sic]
    Fitófago, ga. adj. Zool. Que se alimenta de plantas.

Por tanto, antes de que "vegetariano" entrara en el DLE, en español ya ya se utilizaban vegetalismo, vegetalista, fitífago y fitófago para describir a los que se alimentan de vegetales y/o plantas (aunque no queda claro si se refieren a animales o a personas).

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