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En el DRAE se explica que el significado de pelagatos es

pelagatos

  1. m. y f. coloq. Persona insignificante o mediocre, sin posición social o económica.

Buscando un poco cómo surgió el sustantivo pelagatos hay quien sugiere que viene de pelar un gato para comérselo. Sé que, durante algunos momentos de hambruna en España, hay quien recurrió a comer gatos para sobrevivir.

También hay quien dice que el "gato" era un bolsón.

[..] por hacerse con la piel de ese animal: pelar el gato era registrarlo hasta el fondo en busca de algún maravedí que pudiera haber quedado en su fondo.

Lo que no termina de parecerme en principio certero o riguroso.

¿Cómo se originó el sustantivo pelagatos?

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Pues lo mismo he dado con el origen de casualidad buscando la respuesta a otra cosa.

En su respuesta a ¿Cómo llegó “botones” a usarse para referirse a un ayudante joven (mozo de hotel)? Charlie explica que viene de los botones que llevaban en sus uniformes estos ayudantes y en una de las citas incluye

Ahora, cualquier pelafustrán tiene un botones (antes groom).

y me entró la duda sobre qué es un pelafustan.

En el DLE simplemente se recoge:

pelafustán, na

1. m. y f. coloq. pelagatos.

mientras que thefreedictionary la incluye como

pelafustán, -tana

m. f. desp.Persona holgazana, perdida y pobretona.

y como sinónimo de "pelagatos".

Por otro lado, en el DLE "fustán" aparece como

fustán

De origen incierto

  1. m. Tela gruesa de algodón, con pelo por una de sus caras.

De acuerdo a capsuladelengua

es bueno saber que el insulto [pelafustán] tiene origen en el fustán, un tipo de tela pachoncito al que, algunos desocupados, encontraban divertido dedicarse a arrancarle la lanosidad, de ahí que a estos tipos ociosos, sin oficio ni beneficio los llamaran pelafustanes.

y de ahí surgió pelafustán como sinónimo de "holgazán" o "pobretón" y por tanto "sin posición social". Desde luego la misma lógica se puede a "pelagatos", y que el término surgiese para referirse a una persona "socialmente insignificante" o "sin posición económica" ya que esta gente estaría (de forma figurativa o literal) rascando, despiojando o perdiendo el tiempo acariciando el pelaje de los gatitos.

  • Resulta curioso que hoy día el DLE considera equivalentes "pelafustán", "pelagallos" y "pelagatos", mas a principios del siglo XIX cada palabra tenía su significado propio con sus diferentes matices. – Charlie Nov 14 '17 at 21:28
  • De hecho las iba a publicar como dos preguntas separadas, pero cuando encontré lo de "pelafustán" me pareció que respondía a esta duda (que me surgió a raíz de "pelafustán"). En cualquier caso, no me la doy por aceptada, porque como bien dices estas palabras han tenido otros matices o significados y sus orígenes pueden ser distintos. Lo mismo alguien puede encontrar otro origen para "pelagatos" que nada tenga que ver con "pelafustán" o "pelagallos". – Diego Nov 14 '17 at 21:56

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