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The Wikipedia page for Spanish words derived from Arabic includes “arroba”, without a definition.

In Latin America it is widely used for the @symbol on computer keyboards. If arroba is derived from Arabic, what is its original meaning?

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According to the DLE, the word arroba comes from Arabic arrúb‘, and this one from Classical Arabic rub‘, meaning "a fourth part". In Spanish it was just a weight measure, equivalent to 11.502 kg.

It could be interesting to know... a fourth part of what? According to the Spanish Wikipedia, an arroba was the fourth part of a quintal, a weight measure equivalent to 100 libras castellanas.

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  • 1
    Which answers the OP original question while leaving open the intriguing question of why the @ symbol is named after the fourth part of a quintal.
    – mdewey
    Nov 15 '17 at 9:28
  • @mdewey that could be another great question for this site. :-)
    – Charlie
    Nov 15 '17 at 9:40
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Otros apuntes sobre la @.

El académico italiano Giorgio Stabile descubrió una carta enviada desde Sevilla a Roma en 1536, donde se discutía la llegada a España de tres barcos que navegaban desde el Nuevo Mundo. Indicaba que se había vendido un ánfora de vino y "ánfora" había sido reemplazada con el símbolo @ como una abreviatura.

Según la Wikilengua: "En los países anglosajones se le ha llamado 'at sign' y 'commercial at', pues antecedía el precio por unidad (3 books @ £20 = £60). De ahí que ocasionalmente reciba en español el nombre de 'a comercial'.".

Y según Keith Houston, autor de "Caracteres oscuros: La vida secreta de puntuación": "el símbolo @ apareció en las máquinas de escribir antes del final del siglo XIX ... formó parte de los teclados, porque era una herramienta de trabajo y tenía un uso comercial". Y, como las máquinas de escribir lo incluían, pasó a los primeros teclados de los computadores.

El símbolo @ fue seleccionado por Ray Tomlinson, el padre del e-mail, entre los menos usados del teclado como separador entre el nombre del usuario, al que va dirigido el correo, y la máquina, donde está la cuenta de correo. Una decisión de segundos que convirtió al símbolo @ en la imagen de Internet.

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