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Leía hace poco un manual de catalán en el que se destacaba la diferencia entre estos tres grupos gramaticales:

  • La locución es una parte de la oración que substituye un nombre, un adjetivo, un adverbio, una conjunción o una preposición y que hace la función de estas partículas.
  • La frase hecha es una oración completa, con sujeto y predicado, y sustituye una locución verbal.
  • El refrán o proverbio es una citación invariable que a menudo aparece después de dos puntos o entrecomillado (no admite cambios verbales de tiempo, ni la adición de cuantitativos o diminutivos, ni tampoco ninguna variación formal).

Esto aplica al catalán, pero no sé si también el castellano. Mirando en el DLE observo:

locución
3. f. Gram. Grupo de palabras que funcionan como una sola pieza léxica con un sentido unitario y cierto grado de fijación formal.
4. f. Gram. Combinación fija de varios vocablos que funciona como una determinada clase de palabras.

frase hecha
1. f. frase que es de uso común y expresa una sentencia a modo de proverbio. En el medio está la virtud. Nunca segundas partes fueron buenas.
2. f. frase que, en sentido figurado y con forma inalterable, es de uso común y no incluye sentencia alguna. ¡Aquí fue Troya! Como anillo al dedo.

refrán
1. m. Dicho agudo y sentencioso de uso común.

proverbio
1. m. Sentencia, adagio o refrán.

Siguiendo los vínculos dados en estas definiciones damos con:

dicho, cha
2. m. Palabra o conjunto de palabras con que se expresa oralmente un concepto cabal. Dicho agudo, oportuno, intempestivo, malicioso.

adagio
1. m. Sentencia breve y, la mayoría de las veces, moral.

sentencia
5. f. Ling. Oración gramatical.

Por lo que parece que sí encaja, con el matiz de que según los ejemplos de frase hecha, estas tampoco aceptarían cambios verbales de tiempo ni otro tipo.

Resumiendo: ¿cuál sería la jerarquía de estas construcciones gramaticales?

3

Antes que nada, creo que debemos hacer una diferenciación elemental: las frases son sólo grupos de palabras, y las oraciones tienen sujeto y predicado. En general las locuciones y las frases hechas e idiomáticas serán frases, mientras que los dichos, refranes y proverbios serán oraciones.

La única definición incluida en la pregunta que me resulta a todas luces clara es la de “locución”, definida como un conjunto de palabras que funciona como la palabra que la califica: la locución preposicional funciona como una preposición, la locución adverbial como un adverbio, la locución conjuntiva como una conjunción. Así, “de acuerdo con” es una locución preposicional equivalente a la preposición “según”.

“Frases hechas” y “frases idiomáticas” son términos bastante similares, atribuibles a combinaciones de palabras que se consideran “caprichosas” en el sentido de que no siguen las reglas habituales de conformación de frases. Así, decimos que estamos al sol o a la sombra, pero que seguimos a alguien a sol y a sombra. La ausencia del artículo delante de “sol” y de “sombra” es atípica y hace que la frase “seguir a alguien a sol y a sombra” sea hecha o idiomática (equivalente a las set phrases o idioms del inglés).

En cuando a los dichos, refranes y proverbios, me parece que este orden justamente refleja su gradual complejidad semántica: los dichos y refranes tienden a ser más simples, propios del saber popular, y los proverbios pueden ser más complejos, por su origen más literario y su selección de palabras más refinadas.

(Con más tiempo, me gustaría completar la respuesta con más ejemplos.)

  • Interesante y útil análisis. Me gusta la distinción inicial que haces y cómo construyes después. – fedorqui 'SO stop harming' Jul 20 '17 at 9:31

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