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Hace unas semanas me encontré con un texto antiguo donde ã õ ũ ẽ sustituían a las silabas an on un en. Por ejemplo "ẽtõces" en lugar de "entonces".

No pude encontrar otra vez ese texto.

Quisiera saber si esas representaciones reflejaban la fonética de la palabra. Es decir si esas vocales eran nasales, o si solo se trataba de una forma de economizar la escritura.

Eso me recuerda a la teoría del origen de la ñ, donde supuestamente es la abreviatura de nn, y la virgulilla representaría una n pequeña sobre otra n. Ello en palabras como anno y año, hispannia y españa. Cuya explicacion aplicaria

ã → an
õ → on
ũ → un
ẽ → en

Aquí les dejo el enlace del origen de la Ñ para que lo lean si lo desean. Donde por cierto también mencionan las vocales con ~ sobre ellas. Pero no dice si era solo cuestión escrita o también fonética.

  • En el diccionario de Covarrubias de 1611, accesible desde el NTTLE de la web de la RAE, muchas definiciones usan las grafías que comentas en tu pregunta. – Charlie Nov 11 '16 at 19:14
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    En los incunables, el tilde, al aplicarse sobre letras altas como b d f h l ſ t, con gran frecuencia salió más como un cuerno o apóstrofe. gl’a significaba gloria, pero escrito a mano, sería gla con un tilde grande sobre toda la palabra. Pero era solo una abreviatura – user0721090601 Nov 12 '16 at 0:19
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Antiguamente la ~ se utilizaba para marcar abreviaturas en el texto, particularmente las m y n. Recuerda que el papel y el pergamino eran bastante caros, así que las abreviaturas ahorraban dinero.

Otras abreviatura similares son la por que, la ö por oe en alemán, o la ø por oe en sueco...

De hecho en castellano la ñ en ocasiones se escribía como nn (otras veces ny o nh o gn) que evolucionó de forma natural a ñ.

En portugués, sin embargo la n a final de sílaba tendió a perderse y a nasalizar la vocal previa, y la ~ se convirtió en una marca diacrítica.

Pero estoy divagando... Respondiendo a tu pregunta:

Quisiera saber si esas representaciones reflejaban la fonética de la palabra. Es decir si esas vocales eran nasales, o si solo se trataba de una forma de economizar la escritura.

No indica fonética, son solo abreviaturas.

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