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Ambiguo aparece definido por el DRAE como:

  1. adj. Dicho especialmente del lenguaje: Que puede entenderse de varios modos o admitir distintas interpretaciones y dar, por consiguiente, motivo a dudas, incertidumbre o confusión.
  2. adj. Dicho de una persona: Que, con sus palabras o comportamiento, vela o no define claramente sus actitudes u opiniones.
  3. adj. Incierto, dudoso.

mientras que equívoco es:

  1. adj. Que puede interpretarse en varios sentidos, o dar ocasión a juicios diversos.
  2. m. Equivocación, confusión.
  3. m. Palabra cuya significación conviene a diferentes cosas; p. ej., cáncer, vela, cabo.

Para las dos palabras se indica que puede entenderse de varios modos e inducir confusión, lo que a mí me produce incertidumbre y confusión.

Si hablando con el señor A le digo:

El señor B está herido porque le ha mordido su perro.

se puede interpretar como que al señor B le ha mordido el perro del señor A o el perro del señor B. Puede que para mí o para B no haya duda sobre qué perro ha sido, pero para A (u otra persona que lea o escuche) sí puede haberla. En un caso así, la frase ¿es ambigua o es equívoca?

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  • Como adjetivos, tiene pinta de que son sinónimos. Sin embargo, yo diría que la frase es ambigua y puede dar lugar a equívocos.
    – Charlie
    Sep 28 '16 at 8:52
  • Según yo, equívoco(a) es más específico que ambiguo(a): en el primero las dos interpretaciones posibles son contradictorias.
    – Rafael
    Sep 28 '16 at 12:20
  • @Rafael: los ejemplos que propone la RAE para equívoco, como "cabo" o "vela" no me parece que sean contradictorias
    – user13560
    Sep 28 '16 at 12:28
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(dejo de lado la evidente diferencia si se toma equívoco como sustantivo, que creo que queda fuera del sentido de la pregunta)

Luego de una búsqueda (no me atrevería a decir exhaustiva, pero sí empeñosa), concluyo que no existe una diferencia normativa. Dicho de otra manera, dudo que se pueda encontrar casos en que la elección de una sobre otra pueda ser considerada sin lugar a dudas errónea (o más correcta).

Sin embargo, el campo semántico y etimológico de estas palabras sugiere (y ha dado lugar a) distinciones incluso entre gente culta. Estas distinciones no están recogidas por el DLE, y por lo tanto, pueden ser consideradas cosa de gustos (o de pedantería injustificada, mirada desde el otro extremo) [comentario al margen: aunque crear y criar tengan significados distintos, provienen de la misma raíz, y lo que son aparentes derivados --creatura y criatura-- son sinónimos a pesar de la distinción que podría esperarse por la especialización que sufrieron los respectivos verbos].

  • Un ejemplo de distinción es el que da Alfonso Pérez en Una Mirada al Ser (aunque para mi gusto limita el significado de la ambigüedad para conseguir una diferencia artificial).

  • Otro ejemplo de distinción viene más directamente del campo semántico: equívoco está estrechamente relacionado con equivocar, que el DLE toma como derivado del primero. Esta última palabra tiene más claramente un sentido de errar, tomar como cierto lo que no es, mientras que ambiguo, como citas, sólo explicita el sentido de confuso y el posible error sería sólo una implicancia posible (no necesaria, por lo tanto): en este sentido, lo ambiguo induce a duda o confusión, mientras que lo equívoco induce a error.

En latín, ambĭgŭus significa dudoso, incierto, poco confiable, y al parecer sólo con el tiempo llegó a su significado moderno (recogido en la primera acepción que da el diccionario). Por su parte, aequĭvŏcus se traduce incluso al inglés como ambiguo y equívoco (y también como con significados parecidos, ¿= sinónimo, idea afín?), corroborando que la distinción -que en algún momento pudo haber habido- hoy ha perdido mucha fuerza (si no es que toda).

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Es mi opinión que a primera vista yo interpretaría, o asociaría, "ambiguo" con algo sin precisión, y "equívoco" con algo equivocado. El hecho es que la falta de precisión puede conducir a equivocos. Es posible que ésta sea la razón por lo cual ambas palabras pueden referirse a malentendidos. Sin embargo, yo continuaré usando equívoco y equivocación para el significado de errado, y ambiguo para el significado de dudoso.

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Del diccionario Oxford:

1. [comportamiento, expresión, palabra] Que puede entenderse o interpretarse de diversas maneras.

"hizo un gesto ambiguo con la boca; la coalición mantiene una postura ambigua respecto a este tema; ‘voy al colegio por mi hijo’ es una frase ambigua"

sinónimos: equívoco

2. [persona] Que actúa con poca decisión, seguridad o firmeza. "no acaba de concretar lo que tiene en mente, peca de muy abstracto, ambiguo e indeciso"

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