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Las dos palabras me parecen iguales. Tampoco podía encontrar una diferencia saliente en el diccionario. ¿Existe alguna diferencia?

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Sin consultar la RAE u otro diccionario oficial diría que, aunque ambos términos puedan ser considerados sinónimos, la connotación de cada uno sería:

  • refrán: es un dicho popular y coloquial, o consejo sobre cualquier cosa, banal o importante. Suele rimar, para hacerlo más "pegadizo" o fácil de recordar.

  • proverbio: es un poco más serio que el refrán. No suele dar consejo sobre cosas banales, sino de contenido más "moral" o sobre "ética". De hecho creo que "Proverbios" es uno de los libros de la Biblia.

Por ejemplo

Marzo ventoso y abril lluvioso sacan a mayo florido y hermoso.

Eso es un refrán. Rima y es fácil de recordar. Habla sobre el tiempo atmosférico, recordándote que en cada mes el tiempo es como es y que si en abril llueve mucho ya en mayo tendrás buen tiempo.

Un proverbio es algo más serio que eso. Es como para dar un sermón, amonestar o enseñar de una forma menos coloquial y más severa que el refrán.

  • 2
    Wikipedia lo confirma: En la lengua española, la denominación refrán ha conocido una gran difusión hasta el punto de arrinconar a proverbio que se asocia a una paremia culta como los proverbios bíblicos, frente al refrán, paremia popular o popularizada. – Rodrigo Jun 17 '16 at 18:57
  • 2
    Dice la wiki en "frase hecha": El proverbio se diferencia del refrán en la forma, ya que mientras éste es de tono jocoso y se lo expresa con palabras comunes y a veces groseras, aquel está expresado de una manera más seria y grave. Fundéu abre el debate otra vez diciendo que la única diferencia es que el aforismo y el proverbio son cortos y el refrán no tiene por qué serlo. Pero me quedo con el refrán para la expresión hablada y el proverbio para la erudición moral que encontré por ahí. – fedorqui 'SO stop harming' Jun 17 '16 at 22:42
  • Las connotaciones que yo tenía en mente van por lo que indicáis. El refrán relacionado con la tradición oral y más informal. El proverbio mas relacionado con lo escrito, lo erudito y con reflexiones más profundas. – Julio Codesal Jun 18 '16 at 15:34

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